Transcriptie van de Afscheidsrede van president George Washington (1796)

Vrienden en medeburgers:

De periode voor een nieuwe verkiezing van een burger om de uitvoerende regering van de Verenigde Staten te besturen is niet ver weg meer, en de tijd is aangebroken waarop u uw gedachten moet laten gaan over het aanwijzen van de persoon die met dat belangrijke vertrouwen zal worden bekleed. Daarom lijkt het mij gepast, vooral omdat het kan leiden tot een duidelijker uiting van de publieke stem, dat ik u nu op de hoogte stel van het besluit dat ik heb genomen, om niet te worden gerekend tot degenen uit wie een keuze moet worden gemaakt.

Tegelijkertijd smeek ik u mij ervan te verzekeren dat dit besluit niet genomen is zonder een strikte inachtneming van alle overwegingen die betrekking hebben op de relatie die een plichtsgetrouwe burger met zijn land heeft; en dat ik bij het intrekken van het aanbod van dienst, dat stilzwijgen in mijn situatie zou kunnen impliceren, niet beïnvloed ben door een vermindering van ijver voor uw toekomstig belang, noch door een tekort aan dankbaar respect voor uw vriendelijkheid in het verleden, maar gesteund word door de volle overtuiging dat de stap verenigbaar is met beide.

De aanvaarding en de voortzetting tot nu toe van het ambt waartoe uw kiezers mij tweemaal hebben geroepen, waren een uniforme opoffering van geneigdheid tot de mening van plicht en tot een eerbied voor wat uw wens scheen te zijn. Ik heb voortdurend gehoopt dat het veel eerder in mijn macht zou zijn geweest om, in overeenstemming met motieven die ik niet mocht negeren, terug te keren naar het pensioen waaruit ik met tegenzin was teruggetrokken. De sterkte van mijn neiging om dit te doen, had vóór de laatste verkiezingen zelfs geleid tot de voorbereiding van een adres om dit aan u te verklaren; maar rijpe reflectie over de toenmalige verwarde en kritieke toestand van onze zaken met vreemde naties, en het unanieme advies van personen die recht hebben op mijn vertrouwen, dwongen mij ertoe dit idee te laten varen.

Ik verheug mij erover dat de toestand van uw belangen, zowel extern als intern, het najagen van neigingen niet langer onverenigbaar maakt met het gevoel van plicht of gepastheid, en ik ben ervan overtuigd dat, wat voor partijdigheid er ook moge blijven bestaan voor mijn diensten, dat u, in de huidige omstandigheden van ons land, mijn besluit om mij terug te trekken niet zult afkeuren.

De indrukken waarmee ik deze zware taak op mij nam, werden bij de juiste gelegenheid toegelicht. Bij de vervulling van dit vertrouwen kan ik alleen maar zeggen dat ik, met goede bedoelingen, heb bijgedragen tot de organisatie en het bestuur van de regering met de beste inspanningen waartoe een zeer feilbaar oordeel in staat was. Niet onbewust in het begin van de inferioriteit van mijn kwalificaties, heeft de ervaring in mijn eigen ogen, misschien nog meer in de ogen van anderen, de motieven tot schroom van mijzelf versterkt; en elke dag het toenemende gewicht van de jaren vermaant mij meer en meer dat de schaduw van pensionering is net zo noodzakelijk voor mij als het zal worden verwelkomd. In de overtuiging dat als er omstandigheden zijn die een bijzondere waarde aan mijn diensten hebben gegeven, deze van tijdelijke aard waren, heb ik de troost te geloven dat, terwijl keuze en voorzichtigheid mij uitnodigen het politieke toneel te verlaten, patriottisme het niet verbiedt.

Bij het vooruitzien naar het moment dat bedoeld is om de carrière van mijn openbaar leven te beëindigen, staan mijn gevoelens mij niet toe om de diepe erkenning op te schorten van de schuld van dankbaarheid die ik verschuldigd ben aan mijn geliefde land voor de vele eerbewijzen die het mij heeft verleend; nog meer voor het standvastige vertrouwen waarmee het mij heeft gesteund; en voor de gelegenheden die ik van daaruit heb genoten om mijn onschendbare gehechtheid te manifesteren, door trouwe en volhardende diensten, hoewel in nuttigheid ongelijk aan mijn ijver. Als deze diensten ons land voordeel hebben gebracht, laat het dan altijd tot uw lof in herinnering blijven, en als een leerzaam voorbeeld in onze annalen, dat onder omstandigheden waarin de hartstochten, in alle richtingen bewogen, vatbaar waren om te misleiden, te midden van schijn die soms bedenkelijk was, wisselvalligheden van fortuin die vaak ontmoedigend waren, in situaties waarin niet zelden gebrek aan succes de geest van kritiek in de hand werkte, de standvastigheid van uw steun de essentiële steun was van de inspanningen, en een garantie van de plannen waardoor ze werden uitgevoerd. Diep doordrongen van dit idee, zal ik het met mij meedragen in mijn graf, als een sterke aansporing tot onophoudelijke geloften dat de hemel u de meest uitgelezen tekenen van zijn weldadigheid moge blijven geven; dat uw eenheid en broederlijke genegenheid eeuwig moge zijn; dat de vrije Grondwet, die het werk van uw handen is, heilig moge worden gehandhaafd; dat het bestuur ervan in elk departement mag worden gestempeld met wijsheid en deugd; dat, in het kort, het geluk van de mensen van deze Staten, onder de auspiciën van de vrijheid, compleet mag worden gemaakt door zo zorgvuldig een behoud en zo verstandig een gebruik van deze zegen, dat hen de glorie zal verwerven haar aan te bevelen voor het applaus, de genegenheid en de aanneming van elke natie die er nog een vreemde van is.

Hier zou ik misschien moeten stoppen. Maar een bezorgdheid voor uw welzijn, die niet anders kan eindigen dan met mijn leven, en de vrees voor gevaar, die eigen is aan die bezorgdheid, dringen er bij mij op aan, bij een gelegenheid als deze, u plechtig enkele gedachten voor te leggen, en u aan te bevelen deze regelmatig te herzien, die het resultaat zijn van veel overpeinzingen, van niet onaanzienlijke observaties, en die mij van het grootste belang lijken voor de bestendigheid van uw geluk als een volk. Deze zullen u met des te meer vrijheid worden aangeboden, omdat u er slechts de belangeloze waarschuwingen in kunt zien van een scheidende vriend, die mogelijk geen persoonlijk motief heeft om zijn raad te beïnvloeden. Ook kan ik niet vergeten, als aanmoediging daartoe, uw toegeeflijke ontvangst van mijn gevoelens bij een eerdere en niet ongelijksoortige gelegenheid.

Hoezeer de liefde voor de vrijheid ook verweven is met alle banden van uw hart, er is geen aanbeveling van mij nodig om de gehechtheid te versterken of te bevestigen.

De eenheid van regering die u tot één volk maakt, ligt u nu ook na aan het hart. Dat is terecht, want het is een hoofdpijler in het bouwwerk van uw werkelijke onafhankelijkheid, de steun van uw rust in eigen land, uw vrede in het buitenland; van uw veiligheid; van uw welvaart; van diezelfde vrijheid die u zo hoog aanslaat. Maar aangezien het gemakkelijk te voorzien is dat, door verschillende oorzaken en van verschillende kanten, veel moeite zal worden gedaan, veel kunstgrepen zullen worden aangewend om in uw geest de overtuiging van deze waarheid te verzwakken; aangezien dit het punt is in uw politieke vesting waartegen de batterijen van interne en externe vijanden het meest voortdurend en actief (hoewel vaak heimelijk en verraderlijk) zullen worden gericht, is het van oneindig groot belang dat u de immense waarde van uw nationale unie voor uw collectief en individueel geluk juist inschat; dat u er een hartelijke, gewoontegetrouwe en onwrikbare gehechtheid aan koestert; dat u gewend bent erover te denken en te spreken als over het palladium van uw politieke veiligheid en voorspoed; dat u met jaloerse bezorgdheid waakt over het behoud ervan; dat u alles afwijst wat ook maar de verdenking kan wekken dat het in elk geval kan worden verlaten; en dat u verontwaardigd de wenkbrauwen fronst bij de eerste de beste poging om enig deel van ons land te vervreemden van de rest, of om de heilige banden te verzwakken die nu de verschillende delen met elkaar verbinden.

Daarvoor heeft u alle reden tot sympathie en belangstelling. Als burgers, door geboorte of keuze, van een gemeenschappelijk land, heeft dat land het recht om uw genegenheid te concentreren. De naam Amerikaan, die u in uw nationale hoedanigheid toebehoort, moet de terechte trots van het patriottisme altijd meer verheffen dan welke benaming ook, die uit plaatselijke discriminaties voortvloeit. Met lichte nuances van verschil, hebt u dezelfde godsdienst, manieren, gewoonten en politieke principes. U hebt samen gestreden en getriomfeerd in een gemeenschappelijke zaak; de onafhankelijkheid en vrijheid die u bezit zijn het werk van gezamenlijke raadgevingen, en gezamenlijke inspanningen van gemeenschappelijke gevaren, lijden en successen.

Maar deze overwegingen, hoe sterk zij zich ook tot uw gevoeligheid richten, worden ruimschoots overtroffen door die welke meer onmiddellijk op uw belang van toepassing zijn. Hier vindt elk deel van ons land de meest dwingende motieven om de eenheid van het geheel zorgvuldig te bewaken en te bewaren.

Het Noorden, in een onbelemmerde omgang met het Zuiden, beschermd door de gelijke wetten van een gemeenschappelijke regering, vindt in de voortbrengselen van laatstgenoemden grote aanvullende hulpbronnen voor maritieme en commerciële ondernemingen en kostbare grondstoffen voor de verwerkende industrie. Het Zuiden, dat in dezelfde omgang profiteert van het Noorden, ziet zijn landbouw groeien en zijn handel zich uitbreiden. Terwijl het op verschillende manieren bijdraagt aan het voeden en vergroten van de algemene massa van de nationale scheepvaart, ziet het uit naar de bescherming van een maritieme kracht, waartoe het zelf niet in gelijke mate is aangepast. Het Oosten vindt in een soortgelijke omgang met het Westen reeds, en in de voortschrijdende verbetering van de binnenlandse verbindingen over land en water, meer en meer een waardevolle afzetmogelijkheid voor de goederen die het uit het buitenland haalt, of die het in eigen land vervaardigt. Het Westen ontleent aan het Oosten voorraden die noodzakelijk zijn voor zijn groei en comfort, en, wat misschien van nog groter belang is, het moet noodzakelijkerwijs het veilige genot van onmisbare afzetmogelijkheden voor zijn eigen produkties danken aan het gewicht, de invloed, en de toekomstige maritieme kracht van de Atlantische zijde van de Unie, geleid door een onverbrekelijke gemeenschap van belangen als één natie. Elke andere vorm van pacht, waardoor het Westen dit essentiële voordeel kan behouden, hetzij uit eigen kracht, hetzij uit een afvallige en onnatuurlijke band met een vreemde mogendheid, moet intrinsiek precair zijn.

Terwijl dus elk deel van ons land een onmiddellijk en bijzonder belang heeft bij de vereniging, kunnen alle delen samen niet anders dan in de verenigde massa van middelen en inspanningen een grotere kracht, een groter vermogen, een verhoudingsgewijs grotere veiligheid tegen gevaar van buitenaf, een minder frequente onderbreking van hun vrede door vreemde naties vinden; En, wat van onschatbare waarde is, zij moeten uit de vereniging een vrijstelling putten van die onderlinge twisten en oorlogen, die zo dikwijls naburige landen teisteren, die niet door dezelfde regeringen verbonden zijn, welke hun eigen rivaliserende schepen alleen voldoende zouden zijn om voort te brengen, maar welke tegenovergestelde buitenlandse bondgenootschappen, gehechtheden, en intriges zouden stimuleren en verbitteren. Zo zullen zij ook de noodzaak vermijden van die uit de kluiten gewassen militaire instellingen die, onder welke regeringsvorm dan ook, ongunstig zijn voor de vrijheid, en die moeten worden beschouwd als bijzonder vijandig tegenover de republikeinse vrijheid. In deze zin is het dat uw unie moet worden beschouwd als een belangrijke steun voor uw vrijheid, en dat de liefde voor het een u het behoud van het ander zou moeten aandoen.

Deze overwegingen spreken een overtuigende taal voor iedere nadenkende en deugdzame geest, en tonen het voortbestaan van de Unie als een primair object van patriottisch verlangen. Bestaat er twijfel of een gemeenschappelijke regering zo’n groot gebied kan omvatten? Laat de ervaring het oplossen. Luisteren naar louter speculatie in zo’n geval zou misdadig zijn. Wij mogen hopen dat een juiste organisatie van het geheel, met de hulp van regeringen voor de respectieve onderafdelingen, een gelukkig resultaat van het experiment zal opleveren. Het is een eerlijk en volledig experiment waard. Met zulke krachtige en duidelijke motieven voor een unie, die alle delen van ons land raakt, zal er, zolang de ervaring de onuitvoerbaarheid ervan niet heeft aangetoond, altijd reden zijn om het patriottisme te wantrouwen van diegenen die in welke hoek dan ook zouden kunnen trachten de banden ervan te verzwakken.

Bij het beschouwen van de oorzaken die onze Unie kunnen verstoren, komt het voor als een zaak van ernstige zorg dat er enige grond is verschaft voor het karakteriseren van partijen door geografische onderscheidingen, Noordelijk en Zuidelijk, Atlantisch en Westelijk; vanwaar ontwerpende mannen kunnen trachten de overtuiging te wekken dat er een werkelijk verschil is van plaatselijke belangen en standpunten. Een van de middelen van partijen om invloed te verwerven binnen bepaalde districten is het verkeerd voorstellen van de meningen en doelstellingen van andere districten. U kunt zich niet genoeg beschermen tegen de jaloezie en het hartzeer die uit deze onjuiste voorstellingen voortkomen; zij hebben de neiging om mensen die door broederlijke genegenheid met elkaar verbonden zouden moeten zijn, van elkaar te vervreemden. De inwoners van ons Westelijk land hebben onlangs een nuttige les gehad op dit gebied; zij hebben, in de onderhandelingen door de Executieve, en in de unanieme bekrachtiging door de Senaat, van het verdrag met Spanje, en in de universele tevredenheid over die gebeurtenis, in de gehele Verenigde Staten, een doorslaggevend bewijs gezien hoe ongegrond de verdenkingen waren die onder hen werden verspreid over een beleid in de Algemene Regering en in de Atlantische Staten dat onvriendelijk was voor hun belangen met betrekking tot de Mississippi; Zij zijn getuige geweest van de totstandkoming van twee verdragen, dat met Groot-Brittannië en dat met Spanje, die hun alles verzekeren wat zij zich maar kunnen wensen, met betrekking tot onze buitenlandse betrekkingen, ter bevestiging van hun welvaart. Zou het niet wijs van hen zijn om voor het behoud van deze voordelen te vertrouwen op de Unie waardoor zij tot stand zijn gekomen? Zullen zij voortaan niet doof zijn voor die adviseurs, als die er zijn, die hen willen scheiden van hun broeders en hen willen verbinden met vreemdelingen?

Voor de doeltreffendheid en bestendigheid van uw Unie is een regering voor het geheel onontbeerlijk. Geen enkele alliantie, hoe streng ook, tussen de delen kan een adequate vervanging zijn; zij moeten onvermijdelijk de overtredingen en onderbrekingen ondervinden die alle allianties in alle tijden hebben ondergaan. Zich bewust van deze gewichtige waarheid, hebt u uw eerste essay verbeterd, door een regeringsvorm aan te nemen die beter dan uw eerste berekend is op een intieme unie, en op een doeltreffend beheer van uw gemeenschappelijke belangen. Deze regering, het resultaat van onze eigen keuze, onbeïnvloed en onaangetast, aangenomen na volledig onderzoek en rijp beraad, volkomen vrij in haar beginselen, in de verdeling van haar bevoegdheden, verenigt veiligheid met energie, en bevat in zichzelf een bepaling voor haar eigen wijziging, heeft een rechtvaardige aanspraak op uw vertrouwen en uw steun. Eerbied voor haar gezag, naleving van haar wetten, berusting in haar maatregelen, zijn plichten die worden opgelegd door de fundamentele stelregels van ware vrijheid. De basis van onze politieke stelsels is het recht van het volk om zijn regeringsgrondwet te maken en te wijzigen. Maar de grondwet die op enig moment bestaat, is heilig en verplichtend voor iedereen, totdat zij wordt gewijzigd door een uitdrukkelijke en authentieke wet van het gehele volk. Het idee zelf van de macht en het recht van het volk om een regering in te stellen, veronderstelt de plicht van ieder individu om de ingestelde regering te gehoorzamen.

Alle belemmeringen voor de uitvoering van de wetten, alle combinaties en verenigingen, onder welk plausibel karakter dan ook, met het werkelijke doel de regelmatige beraadslaging en actie van de ingestelde autoriteiten te leiden, te controleren, tegen te werken of te ontmoedigen, zijn destructief voor dit fundamentele beginsel en hebben een fatale tendens. Zij dienen om de factie te organiseren, om haar een kunstmatige en buitengewone kracht te geven; om in plaats van de gedelegeerde wil van het volk de wil van een partij te stellen, dikwijls een kleine maar listige en ondernemende minderheid van de gemeenschap; en, al naar gelang de wisselende triomfen van de verschillende partijen, om het openbaar bestuur tot de spiegel te maken van de slecht voorbereide en ongerijmde projecten van de factie, in plaats van het orgaan van consistente en heilzame plannen, verteerd door gemeenschappelijke raad en gewijzigd door wederzijdse belangen.

Hoe combinaties of verenigingen van de bovengenoemde beschrijving nu en dan ook aan populaire doeleinden kunnen beantwoorden, het is waarschijnlijk dat zij in de loop der tijd en in de loop der dingen krachtige motoren zullen worden, waardoor sluwe, ambitieuze en gewetenloze mannen in staat zullen zijn de macht van het volk te ondermijnen en zich de teugels van de regering toe te eigenen, waarbij zij naderhand juist die motoren vernietigen die hen tot een onrechtvaardige heerschappij hebben gebracht.

Voor het behoud van uw regering, en de bestendiging van uw huidige gelukkige staat, is het niet alleen nodig dat u onregelmatige opposities tegen haar erkende gezag gestadig verwerpt, maar ook dat u de geest van vernieuwing van haar principes met zorg weerstaat, hoe specieus de voorwendselen ook zijn. Eén methode van aanval kan zijn om in de vormen van de Grondwet veranderingen aan te brengen die de energie van het systeem aantasten, en zo te ondermijnen wat niet direct omvergeworpen kan worden. Bedenk bij alle veranderingen waartoe u wordt uitgenodigd, dat tijd en gewoonte minstens zo noodzakelijk zijn om het ware karakter van regeringen vast te stellen als van andere menselijke instellingen; dat ervaring de zekerste maatstaf is om de werkelijke tendens van de bestaande grondwet van een land te toetsen; dat de faciliteit in veranderingen, op grond van louter hypothese en mening, blootstelt aan eeuwige verandering, door de eindeloze verscheidenheid van hypothese en mening; en onthoud vooral, dat voor het efficiënte beheer van uw gemeenschappelijke belangen, in een land zo uitgestrekt als het onze, een regering van zoveel kracht als verenigbaar is met de volmaakte veiligheid van vrijheid onmisbaar is. De vrijheid zelf zal in zo’n regering, met de juiste verdeling en aanpassing van de bevoegdheden, haar zekerste beschermer vinden. Het is inderdaad weinig anders dan een naam, wanneer de regering te zwak is om de ondernemingen van factie te weerstaan, om ieder lid van de maatschappij binnen de door de wetten voorgeschreven grenzen te houden, en om allen in het veilige en rustige genot van de rechten van persoon en eigendom te handhaven.

Ik heb u reeds gewezen op het gevaar van partijen in de Staat, in het bijzonder op de oprichting ervan op grond van geografische discriminaties. Laat mij nu een meer omvattend standpunt innemen en U op de meest plechtige wijze waarschuwen tegen de verderfelijke gevolgen van de geest van partijvorming in het algemeen.

Deze geest is helaas onlosmakelijk verbonden met onze natuur en wortelt in de sterkste hartstochten van de menselijke geest. Hij bestaat in verschillende vormen in alle regeringen, meer of minder gesmoord, beheerst of onderdrukt; maar in die van de volksvorm wordt hij in zijn grootste rangheid gezien, en is werkelijk hun ergste vijand.

De afwisselende overheersing van de ene factie over de andere, verscherpt door de geest van wraak die eigen is aan partijgeschillen en die in verschillende tijden en landen de gruwelijkste wreedheden heeft begaan, is zelf een schrikwekkend despotisme. Maar dit leidt uiteindelijk tot een meer formeel en permanent despotisme. De wanorde en ellende die er het gevolg van zijn, zetten de geesten van de mensen er geleidelijk toe aan om veiligheid en rust te zoeken in de absolute macht van een individu; en vroeg of laat keert de leider van een of andere heersende factie, die bekwamer of gelukkiger is dan zijn concurrenten, deze neiging om voor de doeleinden van zijn eigen verheffing, op de ruïnes van de openbare vrijheid.

Zonder uit te kijken naar een dergelijke extremiteit (die niettemin niet geheel uit het zicht zou moeten zijn), zijn de gewone en voortdurende ongemakken van de partijgeest voldoende om het in het belang en de plicht van een wijs volk te maken deze te ontmoedigen en te beteugelen.

Zij leidt altijd de gemeenteraden af en verzwakt het openbaar bestuur. Het prikkelt de gemeenschap met ongegronde jaloezie en vals alarm, wakkert de vijandigheid van het ene deel tegen het andere aan, wakkert zo nu en dan rellen en oproer aan. Het opent de deur voor buitenlandse invloed en corruptie, die een gemakkelijke toegang vindt tot de regering zelf via de kanalen van partijpassies. Zo worden het beleid en de wil van het ene land onderworpen aan het beleid en de wil van een ander.

Er is een opvatting dat partijen in vrije landen een nuttige controle zijn op het bestuur van de regering en dienen om de geest van vrijheid levend te houden. Binnen bepaalde grenzen is dit waarschijnlijk waar; en in regeringen met een monarchaal karakter kan patriottisme met lankmoedigheid, zo niet met gunst, naar de geest van de partij kijken. Maar in die van het volkse karakter, in regeringen die louter electief zijn, is het een geest die niet moet worden aangemoedigd. Door hun natuurlijke neiging, is het zeker dat er altijd genoeg van die geest zal zijn voor elk heilzaam doel. En omdat er voortdurend gevaar is voor excessen, moet de publieke opinie trachten deze te verminderen en te temperen. Een vuur dat niet geblust mag worden, vereist een uniforme waakzaamheid om te voorkomen dat het in vlammen uitbarst, zodat het niet verwarmt, maar verteert.

Het is eveneens van belang dat de denkgewoonten in een vrij land degenen die met het bestuur zijn belast, voorzichtigheid inboezemen om zich te beperken tot hun respectieve constitutionele gebieden en te vermijden dat zij bij de uitoefening van de bevoegdheden van het ene departement inbreuk maken op een ander. De geest van opdringerigheid heeft de neiging de bevoegdheden van alle departementen in één te consolideren en zo, ongeacht de regeringsvorm, een echt despotisme te creëren. Een juiste inschatting van de liefde voor macht en de neiging die te misbruiken, die in het menselijk hart overheerst, is voldoende om ons te overtuigen van de waarheid van dit standpunt. De noodzaak van wederzijdse controle op de uitoefening van de politieke macht, door deze te verdelen over verschillende bewaarders, en ieder de hoeder te maken van het algemeen welzijn tegen invallen van de anderen, is gebleken uit oude en moderne experimenten; sommige daarvan in ons land en onder onze eigen ogen. De instandhouding ervan moet even noodzakelijk zijn als de instelling ervan. Indien, naar de mening van het volk, de verdeling of wijziging van de grondwettelijke bevoegdheden in enig opzicht onjuist is, laat dit dan worden gecorrigeerd door een wijziging op de wijze die de Grondwet voorschrijft. Maar laat er geen verandering zijn door usurpatie; want hoewel dit, in één geval, het instrument van het goede kan zijn, is het het gebruikelijke wapen waarmee vrije regeringen worden vernietigd. Het precedent moet altijd veel groter zijn dan het blijvende kwaad, elk gedeeltelijk of voorbijgaand voordeel, dat het gebruik op enig moment kan opleveren.

Van alle eigenschappen en gewoonten die tot politieke voorspoed leiden, zijn godsdienst en moraliteit onmisbare steunpilaren. Tevergeefs zou die man aanspraak maken op het eerbetoon van patriottisme, die zich zou inspannen om deze grote pilaren van menselijk geluk, deze stevigste stutten van de plichten van mensen en burgers, te ondermijnen. De gewone politicus, evenzeer als de vrome man, zou ze moeten respecteren en koesteren. Een boekwerk zou niet al hun verbanden met privé en publiek geluk kunnen traceren. Laat het eenvoudig gevraagd worden: Waar is de zekerheid voor eigendom, voor reputatie, voor leven, als het gevoel van religieuze verplichting de eden, die de instrumenten zijn van het onderzoek in de rechtbanken, verlaat? En laten we voorzichtig zijn met de veronderstelling dat moraliteit kan worden gehandhaafd zonder godsdienst. Wat men ook moge toegeven aan de invloed van een verfijnde opvoeding op een geest met een bijzondere structuur, zowel de rede als de ervaring verbieden ons te verwachten dat een nationale moraal kan zegevieren met uitsluiting van religieuze principes.

Het is in wezen waar dat deugdzaamheid of moraliteit een noodzakelijke bron is van volksbestuur. De regel strekt zich inderdaad met meer of minder kracht uit tot elke soort van vrije regering. Wie die er een oprechte vriend van is, kan onverschillig kijken naar pogingen om het fundament van het weefsel te doen wankelen?

Bevorder dan, als een voorwerp van primair belang, instellingen voor de algemene verspreiding van kennis. Naarmate de structuur van een regering kracht geeft aan de publieke opinie, is het essentieel dat de publieke opinie wordt verlicht.

Koester, als een zeer belangrijke bron van kracht en veiligheid, het publieke krediet. Een methode om het te behouden is het zo spaarzaam mogelijk te gebruiken, door gelegenheden van kosten te vermijden door vrede te cultiveren, maar ook bedenkend dat tijdige uitgaven om voor te bereiden op gevaar vaak veel grotere uitgaven voorkomen om het af te weren; ook vermijdend de accumulatie van schuld, niet alleen door gelegenheden van kosten te vermijden, maar door krachtige inspanning in tijd van vrede om de schulden af te lossen die onvermijdelijke oorlogen kunnen hebben veroorzaakt, niet onaardig werpend op het nageslacht de last die wij zelf behoren te dragen. De uitvoering van deze stelregels behoort toe aan uw vertegenwoordigers, maar het is noodzakelijk dat de publieke opinie meewerkt. Om het hun gemakkelijker te maken hun plicht te vervullen, is het van essentieel belang dat u praktisch voor ogen houdt dat er voor de betaling van schulden inkomsten moeten zijn; dat er om inkomsten te hebben belastingen moeten zijn; dat er geen belastingen kunnen worden bedacht die niet meer of minder lastig en onaangenaam zijn; dat de intrinsieke verlegenheid, die onafscheidelijk is van de keuze van de juiste voorwerpen (die altijd een keuze van moeilijkheden is), een beslissend motief zou moeten zijn voor een openhartige opvatting van het gedrag van de regering bij het maken ervan, en voor een geest van berusting in de maatregelen voor het verkrijgen van inkomsten, die de openbare omstandigheden op elk moment kunnen dicteren.

Houd goede trouw en rechtvaardigheid in acht tegenover alle naties; cultiveer vrede en harmonie met allen. Religie en moraliteit gebieden dit gedrag; en kan het zijn, dat goed beleid het niet evenzeer gebieden? Het zal een vrije, verlichte en spoedig grote natie waardig zijn, de mensheid het grootmoedige en al te nieuwe voorbeeld te geven van een volk dat zich altijd heeft laten leiden door een verheven rechtvaardigheid en welwillendheid. Wie kan eraan twijfelen dat, in de loop van de tijd en de dingen, de vruchten van zo’n plan de tijdelijke voordelen die verloren zouden kunnen gaan door een gestadig vasthouden aan het plan, rijkelijk zouden terugbetalen? Kan het zijn dat de Voorzienigheid het blijvende geluk van een natie niet heeft verbonden met haar deugdzaamheid? Het experiment wordt in ieder geval aanbevolen door elk gevoel dat de menselijke natuur veredelt. Helaas, wordt het onmogelijk gemaakt door haar ondeugden?

Bij de uitvoering van zulk een plan is niets essentiëler dan dat permanente, hardnekkige antipathieën tegen bepaalde naties, en hartstochtelijke gehechtheid aan andere, moeten worden uitgesloten; en dat, in de plaats daarvan, rechtvaardige en vriendschappelijke gevoelens jegens allen moeten worden gecultiveerd. De natie die zich tegenover een andere natie overgeeft aan een gewoonte van haat of een gewoonte van genegenheid, is in zekere mate een slaaf. Het is een slaaf van zijn vijandigheid of van zijn genegenheid, die beide voldoende zijn om het te doen afdwalen van zijn plicht en zijn belang. Antipathie in een volk tegen een ander volk maakt het gemakkelijker om beledigingen en verwondingen aan te bieden, om zich vast te houden aan kleine oorzaken van wrok, en om hoogmoedig en hardnekkig te zijn, wanneer toevallige of onbeduidende gelegenheden van geschil zich voordoen. Vandaar, veelvuldige botsingen, hardnekkige, venijnige, en bloedige twisten. De natie, gedreven door kwade wil en wrok, dwingt de regering soms tot oorlog, tegen de beste beleidsberekeningen in. De regering neemt soms deel aan de nationale neiging, en neemt door hartstocht aan wat de rede zou verwerpen; op andere momenten maakt zij de vijandigheid van de natie dienstbaar aan projecten van vijandigheid, aangezet door trots, ambitie, en andere sinistere en verderfelijke motieven. De vrede, soms misschien de vrijheid, van naties, is vaak het slachtoffer geweest.

Zo ook brengt een hartstochtelijke gehechtheid van een natie aan een andere een verscheidenheid van kwaden teweeg. Sympathie voor het favoriete volk, waardoor de illusie van een denkbeeldig gemeenschappelijk belang wordt bevorderd in gevallen waarin geen werkelijk gemeenschappelijk belang bestaat, en waardoor de vijandschap van het ene volk wordt ingeprent in dat van het andere, verraadt het eerste tot deelname aan de twisten en oorlogen van het laatste zonder voldoende aanleiding of rechtvaardiging. Het leidt ook tot concessies aan de favoriete natie van voorrechten die aan anderen zijn ontzegd, hetgeen de natie die de concessies doet dubbel schaadt; door onnodig afstand te doen van wat behouden had moeten worden, en door jaloezie, kwade wil, en de neiging tot vergelding op te wekken bij de partijen aan wie gelijke voorrechten worden onthouden. En het geeft aan ambitieuze, corrupte of misleide burgers (die zich toewijden aan de favoriete natie) de mogelijkheid om de belangen van hun eigen land te verraden of op te offeren, zonder odium, soms zelfs met populariteit; het vergulden, met de schijn van een deugdzaam gevoel van verplichting, een prijzenswaardige eerbied voor de publieke opinie, of een prijzenswaardige ijver voor het publieke goed, van de onedele of dwaze inschikkelijkheid van ambitie, corruptie, of verliefdheid.

Als wegen naar buitenlandse invloed op ontelbare manieren, zijn zulke gehechtheden bijzonder alarmerend voor de werkelijk verlichte en onafhankelijke patriot. Hoeveel gelegenheden bieden zij niet om met binnenlandse facties te knoeien, de kunst van het verleiden uit te oefenen, de publieke opinie te misleiden, de openbare raden te beïnvloeden of te ontstemmen? Zo’n gehechtheid van een kleine of zwakke aan een grote en machtige natie veroordeelt de eerste tot de satelliet van de laatste.

Tegen de verraderlijke listen van buitenlandse invloed (ik smeek u, medeburgers, mij te geloven) zou de jaloezie van een vrij volk voortdurend wakker moeten liggen, aangezien geschiedenis en ervaring bewijzen dat buitenlandse invloed een van de meest verderfelijke vijanden is van een republikeinse regering. Maar die jaloezie moet, om nuttig te zijn, onpartijdig zijn; anders wordt zij het instrument van de invloed die juist vermeden moet worden, in plaats van een verdediging ertegen. Een buitensporige partijdigheid voor een vreemde natie en een buitensporige afkeer van een andere natie leiden ertoe dat degenen die erdoor gedreven worden slechts het gevaar aan de ene kant zien, en dienen om de invloedskunsten aan de andere kant te verhullen en zelfs tweede te maken. Echte patriotten die zich tegen de intriges van de favoriet verzetten, dreigen verdacht en verfoeilijk te worden, terwijl zijn werktuigen en dubbelgangers zich het applaus en vertrouwen van het volk toe-eigenen, om hun belangen uit te leveren.

De belangrijkste gedragsregel voor ons ten opzichte van vreemde naties is dat wij bij het uitbreiden van onze handelsbetrekkingen zo weinig mogelijk politieke banden met hen hebben. Voor zover we al afspraken hebben gemaakt, laten we die dan in goed vertrouwen nakomen. Hier moeten we stoppen. Europa heeft een aantal primaire belangen die voor ons geen, of slechts een zeer verre relatie hebben. Daarom moet zij vaak verwikkeld zijn in geschillen, waarvan de oorzaken in wezen vreemd zijn aan onze belangen. Daarom moet het onverstandig van ons zijn om ons door kunstmatige banden te betrekken in de gewone wisselvalligheden van haar politiek, of de gewone combinaties en botsingen van haar vriendschappen of vijandschappen.

Onze afstandelijke situatie nodigt ons uit en stelt ons in staat een andere koers te varen. Als wij één volk blijven onder een efficiënte regering, is de periode niet veraf, waarin wij materiële schade door externe ergernis kunnen trotseren; waarin wij zo’n houding kunnen aannemen, dat de neutraliteit, waartoe wij te eniger tijd kunnen besluiten, nauwgezet zal worden gerespecteerd; waarin oorlogvoerende naties, onder de onmogelijkheid op ons aanwinsten te maken, niet lichtvaardig het gevaar zullen wagen ons te provoceren; waarin wij vrede of oorlog kunnen kiezen, al naar gelang ons belang, geleid door rechtvaardigheid, zal adviseren.

Waarom afzien van de voordelen van zo’n bijzondere situatie? Waarom de onze verlaten om op vreemde grond te staan? Waarom zouden wij, door ons lot te verweven met dat van een deel van Europa, onze vrede en welvaart verstrikken in het gewoel van Europese ambitie, rivaliteit, belang, humor of gril?

Het is ons ware beleid om ons verre te houden van permanente allianties met welk deel van de vreemde wereld dan ook; voor zover, bedoel ik, wij nu de vrijheid hebben om dat te doen; want laat ik niet begrepen worden als iemand die ontrouw aan bestaande afspraken zou kunnen patroneren. Ik houd vast aan de stelregel, niet minder van toepassing op openbare dan op particuliere zaken, dat eerlijkheid altijd het beste beleid is. Ik herhaal, laat die verbintenissen dus worden nageleefd in hun ware betekenis. Maar naar mijn mening is het onnodig en zou het onverstandig zijn om ze uit te breiden.

Door er altijd voor te zorgen dat we onszelf door passende instellingen in een respectabele defensieve positie houden, kunnen we veilig vertrouwen op tijdelijke allianties voor buitengewone noodgevallen.

Harmonie, liberale omgang met alle naties, worden aanbevolen door beleid, menselijkheid en belang. Maar zelfs onze handelspolitiek moet een gelijke en onpartijdige hand houden; noch exclusieve gunsten of voorkeuren nastreven noch toekennen; de natuurlijke loop der dingen raadplegen; met zachte middelen de handelsstromen verspreiden en diversifiëren, maar niets afdwingen; conventionele regels voor het handelsverkeer opstellen (met de daartoe bestemde bevoegdheden, om de handel een stabiele koers te geven, de rechten van onze kooplieden vast te leggen en de regering in staat te stellen hen te ondersteunen), de beste die de huidige omstandigheden en wederzijdse opinie zullen toestaan, maar tijdelijk, en van tijd tot tijd op te geven of te wijzigen, al naar gelang de ervaring en de omstandigheden zullen voorschrijven; voortdurend voor ogen houdend dat het dwaasheid is van de ene natie te hopen op belangeloze gunsten van een andere; dat zij met een deel van haar onafhankelijkheid moet betalen voor alles wat zij onder die hoedanigheid aanvaardt; dat zij, door die aanvaarding, zichzelf in de toestand kan plaatsen dat zij equivalenten heeft gegeven voor nominale gunsten, en toch het verwijt van ondankbaarheid krijgt omdat zij niet meer heeft gegeven. Er kan geen grotere vergissing zijn dan te verwachten of te rekenen op echte gunsten van natie tot natie. Het is een illusie, die de ervaring moet genezen, die een rechtvaardige trots zou moeten wegwerpen.

Door u, mijn landgenoten, deze raadgevingen van een oude en dierbare vriend aan te bieden, durf ik niet te hopen dat zij de sterke en blijvende indruk zullen maken die ik zou wensen; dat zij de gebruikelijke stroom van hartstochten zullen bedwingen, of onze natie zullen beletten de weg te volgen die tot nu toe het lot van naties heeft bepaald. Maar als ik mijzelf zelfs zou mogen vleien dat zij een gedeeltelijk voordeel kunnen opleveren, een incidenteel goed; dat zij nu en dan mogen terugkomen om de woede van de partijgeest te matigen, om te waarschuwen tegen de onheilstijdingen van buitenlandse intriges, om te waken tegen de bedriegerijen van voorgewend patriottisme; deze hoop zal een volledige vergoeding zijn voor de bezorgdheid voor uw welzijn, waardoor zij zijn gedicteerd.

In hoeverre ik mij bij de vervulling van mijn officiële plichten heb laten leiden door de uiteengezette beginselen, moeten de openbare verslagen en andere bewijzen van mijn gedrag aan u en aan de wereld getuigen. Voor mijzelf is de verzekering van mijn eigen geweten, dat ik tenminste heb gemeend mij door die beginselen te laten leiden.

Met betrekking tot de nog steeds voortdurende oorlog in Europa is mijn proclamatie van de tweeëntwintigste april 1993 de index van mijn plan. Bekrachtigd door uw goedkeurende stem en door die van uw vertegenwoordigers in beide huizen van het Congres, heeft de geest van die maatregel mij voortdurend beheerst, niet beïnvloed door pogingen om mij ervan te weerhouden of af te leiden.

Na een weloverwogen onderzoek, met behulp van de beste inlichtingen die ik kon verkrijgen, was ik ervan overtuigd dat ons land, onder alle omstandigheden van het geval, het recht had om een neutrale positie in te nemen, en dat het daartoe verplicht was uit plichtsbesef en in het belang van de zaak. Toen ik die had ingenomen, besloot ik, voor zover dat van mij afhing, die positie met gematigdheid, volharding en standvastigheid te handhaven.

De overwegingen die ten grondslag liggen aan het recht om deze houding aan te nemen, hoeven in dit geval niet in detail te worden besproken. Ik wil alleen opmerken dat, volgens mijn opvatting van de zaak, dit recht, verre van te worden ontkend door een van de oorlogvoerende mogendheden, vrijwel door allen is erkend.

De plicht om zich neutraal te gedragen kan zonder meer worden afgeleid uit de verplichting die rechtvaardigheid en menselijkheid aan iedere natie opleggen om, in gevallen waarin zij vrij is om te handelen, de betrekkingen van vrede en vriendschap met andere naties ongeschonden te handhaven.

De beweegredenen van belang om dat gedrag in acht te nemen, kunnen het best worden verwezen naar uw eigen overwegingen en ervaring. Voor mij is een overheersend motief geweest om te trachten tijd te winnen voor ons land om zijn nog recente instellingen te vestigen en te rijpen, en om zonder onderbreking die mate van kracht en consistentie te bereiken die nodig is om het, menselijk gesproken, de controle over zijn eigen fortuinen te geven.

Hoewel ik mij bij het terugblikken op de gebeurtenissen van mijn regering niet bewust ben van opzettelijke fouten, ben ik mij niettemin te zeer bewust van mijn gebreken om het niet waarschijnlijk te achten dat ik vele fouten heb begaan. Wat die ook mogen zijn, ik smeek de Almachtige vurig om het kwaad waartoe zij kunnen leiden, af te wenden of te verzachten. Ik zal ook de hoop met mij meedragen dat mijn land nooit zal ophouden ze met lankmoedigheid te bekijken; en dat, na vijfenveertig jaar van mijn leven met een oprechte ijver aan zijn dienst gewijd te hebben, de fouten van onbekwame bekwaamheden aan de vergetelheid zullen worden overgeleverd, zoals ikzelf spoedig naar de woningen van rust zal gaan.

Vertrouwend op haar vriendelijkheid in deze en in andere dingen, en gedreven door die vurige liefde jegens haar, die zo natuurlijk is voor een man die in haar de geboortegrond ziet van zichzelf en zijn voorouders gedurende verscheidene generaties, zie ik met verheugende verwachting uit naar die terugtocht waarin ik mezelf beloof te realiseren, van het zoete genot om te midden van mijn medeburgers deel te nemen aan de weldadige invloed van goede wetten onder een vrije regering, het altijd favoriete doel van mijn hart, en de gelukkige beloning, naar ik vertrouw, van onze wederzijdse zorgen, arbeid en gevaren.

Verenigde Staten
19 September, 1796

Geo. Washington

Bron: https://www.ourdocuments.gov/doc.php?flash=false&doc=15&page=transcript

Geef een antwoord